Respuestas de un Científico ¿Por qué cuando uno ve en una película un auto en movimiento, las ruedas parecen girar a la inversa de la dirección en que va el auto?

  • Pregunta enviada por: Anónimo
  • Responde: Miguel Lagos: doctor en Física, Universidad de Chile.

Este fenómeno se conoce como efecto estroboscópico.
En su versión más corriente, se produce cuando un objeto giratorio es iluminado por una luz cuya intensidad oscila con una frecuencia muy rápida, pero parecida al número de revoluciones por unidad de tiempo del objeto rotatorio. Si la iluminación oscila rápidamente, uno no lo percibe, porque la retina del ojo conserva las imágenes por aproximadamente 1/16 de segundo.

La luz que proviene de un tubo fluorescente oscila. Se enciende y apaga 50 veces cada segundo por efecto de la corriente alterna que lo activa. Similar es el caso de las lámparas de mercurio o sodio del alumbrado público. Las ampolletas incandescentes dan una iluminación constante porque el filamento no se enfría con la rapidez suficiente.

Para entender el efecto consideremos un caso especial. Supongamos que la rueda, con rayos o marcas, está en una determinada posición cuando es iluminada. Al avanzar un poco uno de los rayos de la rueda, la luz se apaga. En el intervalo de oscuridad cada rayo de la rueda gira hasta ocupar el lugar del que tenía delante. Al encenderse la luz, todo parece estar como antes. Como esto se repite continuamente, la rueda parece estar detenida.

Este caso requiere de una velocidad de rotación muy particular, que es aquella que hace que los rayos, o marcas, de la rueda tarden en alcanzarse uno al anterior, un tiempo igual al intervalo entre oscilaciones de la fuente de luz (1/50 de segundo para un tubo fluorescente). Si la rueda gira más rápidamente que esa velocidad característica, parecerá girar lentamente en el sentido correcto. Si gira un poco más lentamente, parecerá girar en el sentido inverso, porque los rayos o marcas no alcanzan a llegar al punto en que estaba el anterior en el período de luz previo.

El efecto estroboscópico también ocurre en otras situaciones. En la televisión los cuadros se suceden a razón de 30 por segundo y en el cine ocurren 24 cuadros por segundo. En ambos casos se percibe el mismo fenómeno en las ruedas de vehículos u otros movimientos periódicos.

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